Clasificación estelar: agrupando puntos en el cielo.

Hay múltiples maneras de clasificar casi cualquier tipo de objeto, y las estrellas no tenían por qué ser la excepción. Podrían clasificarse por su tamaño, su composición, o por su color. Desde luego otra forma sería por la masa, al ser una característica tan importante, o incluso por la temperatura de su superficie. Todos los criterios anteriores serían adecuados, y de alguna manera son, en conjunto, los que generalmente se aplican.

Una característica universal.

Las estrellas son usualmente clasificadas por sus características espectrales, con lo que se define su clase espectral. La clasificación de una estrella se hace entonces estudiando su espectro, el cual contiene y ofrece información importante. Para algunos fines específicos puede resultar útil aplicar criterios de agrupación distintos; por ello existen algunos otros, pero el más usado y difundido es la Clasificación espectral de Harvard. Este método coloca a cada estrella dentro de alguna de las siete categorías basándose únicamente en la temperatura de su superficie. Sin embargo, dada la relación existente entre diversas propiedades de las estrellas, clasificarlas de esta forma implica, indirectamente, hacerlo también por otras cualidades importantes, como masa, tamaño y color1.

Caos en el orden.

Cuando se desarrolló la clasificación por tipos de espectro, se optó por nombrar a cada una de las categorías usando una letra del alfabeto, comenzando com la letra A y continuando hasta la última considerada, correspondiente a la O. Conforme se iniciaron trabajos con la clasificación, se hicieron diversos ajustes; se reorganizaron las categorías al descubrir que su orden era incorrecto y se eliminaron varias categorías que estaban duplicadas, pero se conservó la letra asignada a cada categoría de manera original. La resultante fue una secuencia de letras que nada dice: las estrellas más calientes pertenecen a la categoría O, tras las cuales continúan las B, A, F, G, K y finalmente M, asignada a las estrellas más frías.

La categoría que adquirirá una nueva estrella dependerá básicamente de su masa. Las estrellas menos masivas corresponderán a la categoría M; serán frías, pequeñas, tenues, rojas, muy abundantes y sumamente longevas, mientras que las que las más masivas se clasificarán dentro de las categoría O, su superficie será sumamente caliente, de tonos azules, su diámetro muy grande, serán extremadamente raras y su vida será efímera.

Las principales características pueden resumirse de acuerdo a lo siguiente:

Características de las estrellas de acuerdo a su espectro.
Clase Temperatura (K) Color Masa (ms) Radio (rs) Luminosidad (ls) Secuencia principal (millones de años) Proporción por cada millón de estrellas
Min: Max: Min: Max: Min: Max: Min: Max: Min: Max:
O 28,000 50,000 Azul 18 60+ 9 15+ 90,000 800,000 1 10 0.3
B 10,000 28,000 Azul claro 3 18 3 8.4 95 52,000 11 400 130
A 7,500 10,000 Blanco 2 3 1.7 2.7 8 55 400 3,000 600
F 6,000 7,500 Amarillo claro 1.1 1.6 1.2 1.6 2.0 6.5 3,000 7,000 3,000
G 4,900 6,000 Amarillo 0.85 1.1 0.85 1.1 0.66 1.5 7,000 25,000 75,000
K 3,500 4,900 Naranja 0.50 0.85 0.65 0.85 0.10 0.42 25,000 50,000 120,000
M 2,000 3,500 Rojo 0.08 0.50 0.17 0.63 0.001 0.08 50,000 100,000+ 765,000

 

Resulta claro entender la estrecha relación que existe entre distintas características, por lo que comprender la clasificación espectral permite comprender mejor las propiedades de las estrellas. También es interesante observar lo sorprendentemente infrecuentes que son las estrellas azules en comparación con las rojas, lo cual en parte puede explicarse al comparar sus desproporcionales tiempos de vida. Sin embargo, al levantar la vista en el cielo nocturno, la cantidad de estrellas rojas y azules parece estar en equilibrio. Esto no es un reflejo fiel de la realidad, sino una consecuencia de las características ligadas al color de las estrellas. Las escasas estrellas azules son tan brillantes que su luz alcanza fácilmente nuestra atmósfera, en comparación con las abundantes pero tenues rojas que difícilmente alcanzamos a ver.

Más precisión.

Las siete clases agrupan adecuadamente a las estrellas. Sin embargo, en tiempos más recientes los científicos quisieron ser más precisos con respecto a la manera de considerar una estrella. Por eso se agregaron diez niveles a cada clase; una estrella F0 es tan caliente como la clase F lo permite, y una F8 se encontrará entre las más frías del grupo. Posteriormente se integró un parámetro adicional que clasifica su luminosidad con el uso de un número romano. Así, una estrella puede clasificarse como G2V, significando que se trata de una estrella de clase G, ubicada en uno de los sectores más calientes de dicha clase, y que además se trata de una estrella de secuencia principal, como lo explica el número romano V. La luminosidad de asigna de acuerdo a lo siguiente:

Clases estelares.
Clase Descripción
0 Hiper gigantes
I Súper gigantes Ia
Iab
Ib
II Gigantes luminosas IIa
IIab
IIb
III Gigantes ordinarias IIIa
IIIab
IIIb
IV Sub gigantes IVa
IVab
IVb
V Secuencia principal (enanas) Va
Vab
Vb
Vz
VI Sub enanas sd
esd
VII Enanas blancas

 

Gracias a la implementación de clasificaciones es mucho más sencillo comprender las conductas estelares y la evolución por la que transcurre la vida de una estrella. También ayuda a entender mejor las agrupaciones hechas por múltiples estrellas como los cúmulos estelares e incluso a las galaxias.


1. Como se ha mencionado en otros artículos del sitio, existe una relación entre la masa de una estrella y sus atributos. Por ello resulta común que las estrellas que comparten alguna cualidad entre sí, compartan otras simultáneamente.

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