Galaxias 101.

Las galaxias se ubican cerca del extremo superior de la escala de tamaño que podemos manejar. Únicamente los cúmulos galácticos -que no son sino conjuntos numerosos de galaxias- y el universo mismo son estructuras más grandes que éstas.

Una galaxia es una enorme agrupación de estrellas y de material que forma el medio interestelar como nebulosas y polvo, que mantienen relaciones e influencias gravitatorias entre sí. Las estructuras galácticas suelen alcanzar durante su evolución ciertas formas características que son, de hecho, una de las maneras más comunes para clasificarlas. Algunas de dichas formas son las elípticas, lenticulares, espirales, barradas e intermedias, las cuales tienen características morfológicas bien definidas. Algunas galaxias no se ajustan a estos perfiles, por lo que se les denomina irregulares.

La mayor parte de las galaxias han adquirido perfiles espirales o espirales barradas. Invariablemente las galaxias abarcan enormes extensiones; sin embargo, las proporciones que alcanzan son muy diversas. Las galaxias enanas pueden tener extensiones de 2 años luz en su eje més largo, mientras que las más grandes alcanzan hasta 300.

Desde luego, las dimensiones de las galaxias mantienen relación con la cantidad de estrellas que las integran. Aquellas con menor cantidad de astros en su estructura pueden contener desde 10 millones (107), mientras que las de mayor población pueden reunir un billón de estrellas (1012).

Se estima que el universo podría contener más de 150 mil millones de galaxias (1.5x1011), la mayoría entre 3 y 100 años luz. La separación típica entre galaxias es decenas de años luz. Una gran proporción de galaxias son de las denominadas enanas, cuyas dimensiones se encuentran en los límites inferiores; este tipo de galaxias se observa con frecuencia en los alrededores de galaxias grandes.

Se cree que invariablemente existe un agujero negro supermasivo en el centro de cada galaxia, gracias al cual las estrellas se mantienen dentro de los límites galácticos, girando en torno al centro.

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