Nebulosas: incubadoras de estrellas.

Si pensamos por un momento sobre la vida de las estrellas, recordaremos que tras su formación, generan energía a lo largo de su vida, y eventualmente mueren. Una estrella en el esplendor de su vida es básicamente una enorme bola de gas que mantiene equilibrio entre su propia gravedad y la fusión nuclear en su interior. Pero no siempre fue así, y sus orígenes fueron mucho más sencillos: las estrellas se forman a partir de nebulosas.

Estructuras básicas.

Lo más frecuente en el universo es el vacío. La materia es algo más raro de lo que muchos podrían pensar y por lo general tiende a mantenerse concentrada. Las nebulosas son algunas de las estructuras más básicas que reunen materia en el univeso, manteniendo grandes cantidades de gas y polvo unidos y rodeadas de vacío.

Cunas estelares.

Una nebulosa es una gigantesca región en el espacio que contiene una cantidad de gases de hidrógeno y helio, así como diminutas partículas de metales1. La materia se mantiene más o menos junta por acción de la gravedad, aunque usualmente con densidades muy bajas. Algunas nebulosas son tan grandes en extensión como un cúmulo estelar, pues pueden alcanzar extensiones de incluso varias decenas de años luz. Dentro de algunas nebulosas, se forman simultáneamente cientos de estrellas, las cuales al tener un origen común compartirán múltiples características.

Reciclaje cósmico.

Si bien las nebulosas contienen el material con el que se crean nuevas estrellas, en ocasiones son también formadas con los restos de estrellas que han finalizado su vida como supernovas, arrojando violentamente el material que las componía al medio interestelar y dando lugar a una nebulosa o aportando parte de su materia a una nebulosa ya existente. Estas nebulosas son más ricas en materiales más pesados que fueron producidos al interior de la estrella desaparecida o incluso durante la propia explosión de la supernova.

Las nebulosas marcan, en cierta forma, el inicio y fin de la vida de las estrellas. 

 


1. En astronomía, se consideran metales a todos los elementos más pesados que el helio, aunque químicamente podrían no ser considerados metales.

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