Nube de Oort: el límite solar.

El papel protagónico del sistema solar corresponde, sin lugar a dudas, al sol. Es el responsable de suministrar la energía que llega en forma de radiación a los cuerpos iluminados por su luz, y es gracias a la fuerza de gravedad ejercida por su masa que tanto la Tierra como los demás planetas se mantienen en órbita, y no a la deriva cósmica.

Más grande de lo sospechado.

Es lógico anticipar que el centro del sistema solar corresponde al sol. Quizá no lo sea en términos geométricos exactos, pero lo es de manera conceptual, mecánica y funcional: el sol da sentido a lo que le orbita, y no sería concebible un sistema planetario con el sol ausente; ni qué decir de la vida en la Tierra.

Partiendo de que el sol es el centro, debería ser sencillo definir sus límites. No es así. El sistema solar no termina en la órbita de Neptuno, o en la de Plutón. De hecho, ambos cuerpos se encuentran prácticamente en la zona central del sistema solar, a pesar de encontrarse a 4 mil 500 millones de kilómetros del sol, unas 30 veces más que la distancia desde la Tierra. Los verdaderos límites del sistema solar están mucho más lejos. Tan lejos, que desde su borde el Sol apenas se aprecia más grande que el resto de las estrellas.

Límites desconocidos.

La región más distante de nuestro sistema planetario es la Nube de Oort. Nadie ha podido verla ni obtener referencias directas por lo que se trata de una zona hipotética, aunque se cuentan con elementos que evidencian su existencia. Es una esfera tan grande que la distancia entre el Sol y Neptuno es apenas una diminuta fracción de su extensión: la distancia a sus confines es más de mil 500 veces mayor, alcanzando la sorprendente longitud de 50 mil veces la distancia entre la Tierra y el sol, lo cual equivale más o menos a un año luz.

La Nube de Oort, también conocida como Nube de Öpik-Oort define la región en la cual existe influencia gravitatoria del Sol. Su parte más alejada tiene forma esférica y también es conocida como Nube de Oort Exterior, mientras que la Nube de Oort Interior tiene forma de disco y en ocasiones también es denominada Nube de Hills.

Caos distante.

La Nube de Oort Exterior se encuentra tan alejada del sol que los vínculos gravitacionales suelen ser muy débiles, con lo cual los objetos en dicha zona pueden ser fácilmente perturbados en sus movimientos debido a la presencia de otros cuerpos. Si bien en las proximidades del sol se observa orden en la estructura y órbita de los planetas, los distantes objetos de la Nube de Oort se comportan de forma muy distinta.

Se estima que en esta zona del sistema solar se encuentra una enorme cantidad de cuerpos, miles de billones, formados principalmente de amoniaco, metano, etano, monóxido de carbono y agua cristalizados. Una gran proporción de estos objetos pueden alcanzar dimensiones superiores a un kilómetro y se piensa que los cometas de órbita larga que orbitan al sol tienen su origen en este lugar.

Orígenes inciertos.

Dado el enorme número de objetos en esta zona, los astrónomos han especulado sobre el origen del material presente. La hipótesis más aceptada dicta que los cuerpos en la nube son los restos del material con el que se formaron los planetas de sistema solar, el cual originalmente se encontraba en regiones mucho más próximas al sol, pero debido a perturbaciones gravitacionales principalmente causadas por Júpiter y Saturno, los materiales fueron dirigidos en órbitas muy alargadas que finalmente los dirigieron lejos de la parte central.

El Sistema Solar es nuestro vecindario cósmico. Sus límites son, en términos astronómicos, diminutas distancias que se tornan insignificantes al ser comparadas con dimensiones galácticas. Sin embargo, para nosotros resultan sumamente lejanos, actualmente inalcanzables, convirtiéndose así en una muestra de las múltiples y contrastantes perspectivas con las que es posible contemplar al cosmos.

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